21 年里,《帝国时代》系列都经历了什么?
游戏产业圈02-13

 

对我众 PC 玩家而言,E3 2017 上的最大惊喜是啥?答案自然非《帝国时代复刻版》莫属!

那么 2017 科隆游戏展上的最大惊喜又是啥呢?相信很多人会毫无疑问地投《帝国时代 4》一票。

作为《帝国时代》系列新生的第一作,《帝国时代重制版》历经多次跳票后,其发售日终于正式敲定:2018 年 2 月 20 日。从《帝国时代》到姗姗来迟的《帝国时代重制版》,中间间隔近 21 年。光阴荏苒,物是人非。我们不禁要问:这 21 年里,《帝国时代》这个经典游戏 IP 究竟发生了什么?下面笔者将尝试循着时间线,为各位回顾《帝国时代》系列游戏作品的辉煌。

传奇诞生:《帝国时代》

《帝国时代》系列的第一作问世于 1997 年,并且它还是其开发者全效工作室(Ensemble Studios)名下的第一部游戏作品,附带一提,《帝国时代》还是当时第一款历史题材 RTS。实际上,相较于同期甚为风靡的《魔兽争霸 2》与《命令与征服》乃至于《红色警戒》而言,很多玩家之所以被《帝国时代》游戏所深深吸引,正是相中了《帝国时代》那独特而浓郁的历史人文气息,并沉醉其中不能自拔。

当然,《帝国时代》之所以 " 独树一帜 " 地启用人类文明发展史作为游戏的背景设定,并非是没有来由——游戏的主创乃著名游戏设计师布鲁斯 · 谢利(Bruce Shelley),此人同席德 · 梅尔并列为策略游戏神作《文明》系列的创造者。或许正是因为这个原因,有人曾打过一个很形象的比喻:"《帝国时代》好比是当《魔兽争霸 2》遇到《文明》"。

没错,同《文明》类似,《帝国时代》里玩家阵营的发展严格遵循时代划分制,玩家首先得选择一个自己喜爱的民族,然后从石器时代开始,依次经历工具时代、青铜器时代和铁器时代的文明变迁,一步一个脚印地建设一个伟大的帝国。非但如此,制作人的 " 文艺范儿 " 甚至还影响到了游戏的多人模式,证据就是多人模式下玩家除了可以通过传统 RTS 所标榜的大杀特杀来决定胜负,还能借助建造奇迹等相对 " 温和 " 的手段赢得最终的胜利。

就是这样一款精致的作品,经由业界大佬微软发行后,迅速取得了销量和口碑的双丰收,据悉,《帝国时代》在 3 年不到的时间内就卖出了约 300 万份,而它仅仅是全效工作室的第一部游戏作品。稍后,全效工作室又推出了《帝国时代》的资料片《罗马复兴》,该作的单人战役剧情主要聚焦古罗马帝国的崛起与衰落,于具体玩法上它新增 4 个民族,并对应新的兵种单位,此外制作者还有意提升了游戏的人口上限,让游戏里战斗的规模得到了显著强化与升级。

要说《帝国时代》的最大缺点在于,游戏里虽然提供了玩家十几个不同民族以供选择,但这些民族彼此之间的区别其实并不大,反映在多人模式下就是游戏的在线对战打法较为单一,幸运的是,这个问题在《帝国时代 2》里得到了较好的解决。

传世之作:《帝国时代 2》

1999 年,《帝国时代 2》震撼问世。

本作在背景设定上直接承接《帝国时代:罗马复兴》,即从罗马帝国末期开始,一直延续到中世纪时期,玩家通过 13 个民族的视角,纵览约一千年的时光变迁。

《帝国时代 2》给玩家带来的最大惊喜当属玩法上的全面进化,为此全效工作室时在保持游戏精髓不变的基础上加入了大量新要素,包括玩家可以自己为部队设定阵型,农民会自动采集资源等,而兵种克制系统的进一步完善以及不同民族自带特色兵种的设定意味着玩家拥有了比过去《帝国时代》丰富数倍的战术选择。不过,依笔者个人看来,《帝国时代 2》里最值得一提的是当属它自带了一个历史战役模式,并提供了一个资料详实的历史百科供玩家在游戏之余还能学习到丰富的历史知识,再就是游戏对应有官方繁体中文与普通话语音支持,让人玩起来倍感贴切。

《帝国时代 2》发售后销量迅速飚红,据悉它仅用了短短 3 个月便卖出了 200 万份,受此成绩鼓舞,官方很快为其推出了资料片《征服者》,后者作为一款锦上添花的作品,又加入了高丽、阿兹泰克、玛雅、匈奴和西班牙这五种新民族,将游戏的整体娱乐性推向了新的高度。

《帝国时代 2》是如此的成功,以至于很多人将其奉为系列里品质最高的一作。2001 年 5 月 1 日,也就是同年的劳动节,微软正式宣布收购全效工作室及其麾下游戏 IP。

饱受争议:《帝国时代 3》

且说《帝国时代 2》问世时,RTS 游戏开始陆续进入 3D 时代。全效工作室自然也留意到这种趋势,于是在 2002 年推出了基于 3D 引擎打造的游戏《神话时代》。

有别于《帝国时代》系列的写实设定,《神话时代》顾名思义,它特别启用了幻想题材,而对全效工作室而言,这么做的最大好处是游戏的玩法设计不会受题材限制。总的来讲,《神话时代》的核心玩法明显带有《帝国时代》系列的特征,证据就是游戏里同样存有着严格的时代划分制,要说区别就在于,本作里玩家可以选择信仰的神袛,并借此解锁独一无二的神力来协助自己的征服大业。

《神话时代》问世后所取得的成绩还算不错,销量很快突破 100 万份,而正是有了《神话时代》的成功做基础,在 2005 年,全效工作室正式公布了《帝国时代 3》。

作为《帝国时代》系列的正统续作,《帝国时代 3》的背景时间跨度很短,大概是从 15 世纪到 19 世纪的样子,也因为其时适逢工业革命,故游戏里各色热兵器扮演了很重要的角色,甚至还有火车的出场。游戏内容方面,《帝国时代 3》正篇提供了玩家以八个国家作为可选势力,随即资料片《酋长》和《亚洲王朝》又引入了三大美洲印第安原住民和 3 个亚洲国家。附带一提:《帝国时代 3:亚洲王朝》的开发者是 Big Huge Games,而该公司的原创作品《国家的崛起》曾被国内盗版商冠以 "《帝国时代 4》" 的名义牟利。

《帝国时代 3》对比系列前两作,其最鲜明的特征当属玩法上的巨大改变,这种改变甚至可以说是颠覆性的,特别是《帝国时代 3》引入了探险家打宝和主城系统,其中探险家打宝有点类似《魔兽争霸 3》里的英雄刷怪,而主城系统尤其值得一提:游戏里玩家可通过主城来解锁各色船运卡片,后者或对应物资补给,或是技术升级,或是兵力援助等,可以说是一个相当具备存在感的设计,并且很明显该机制的灵感直接源自《神话时代》里的神力系统。

与此同时,全效工作室还就《帝国时代 3》的操作做了大量优化,比如资源从前两作的四种简化成三种,农民采集到的资源会立即计入玩家的资源总量而无需送到仓库等。这之外不得不提的亮点乃《帝国时代 3》的画面相当绚丽,细节也颇丰富,而这都是《神话时代》引擎结合 Havok 物理引擎所创造的功劳,至于代价就是《帝国时代 3》在当时不算低的硬件配置需求。

可惜的是,由于《帝国时代 3》对比系列前两作的改变实在太大,老玩家对它并不十分认同,至于新玩家则认为《帝国时代 3》的玩法机制比起同期的《魔兽争霸 3》等仍显复杂且缺乏竞技平衡度,再就是游戏的高配置需求也严重影响了游戏的传播,如此 " 两边不讨好 " 的尴尬处境反映在游戏的镜头销量上就是《帝国时代 3》用了两年多的时间才卖出了 300 万份,而同样的成绩,《帝国时代 2》仅仅只用了数个月就做到了。

就连《帝国时代 3》开发组对自己的成果也不甚满意:" 我们本想维持 30% 不动,另外借鉴 30%,然后把剩下的 30% 砍掉重做,但最后我们做过头了。" 甚至认为:"《帝国时代 3》完全不像是《帝国时代》系列的一款续作 "。

涅槃重生

《帝国时代 3》的惨淡销量其实仅仅只是全效工作室走向没落的开始——当时 RTS 市场已经处于下坡期,再加上全效工作室的金主微软开始将精力转移到 Xbox 主机领域,过去只擅长 RTS 游戏制作的全效工作室之处境开始变得不容乐观起来。

全效工作室的下一部 RTS 作品兼其最后一部游戏作品是《光环战争》,该作是一款立意超人气 FPS 游戏《光环》之世界观的主机 RTS。《光环战争》的积极意义在于,作为一款主机 RTS,该作较好地解决困扰很多游戏开发者已久的 " 如何用手柄玩 RTS" 之难题。

奈何在《光环战争》的开发工作进入收尾阶段时,微软突然决定关闭全效工作室,至于原因,身为全效工作室的元老谢利曾如是表示:" 这就像共处 20-30 年的夫妻打算离婚,你不能责备任何一方。没人搞外遇,没人搞家暴,他们只是 …… 就这么分开了。他们只是不再像曾经那般相爱。" 讽刺的是,曾创造了 5 亿美元销售额、售出逾 2000 万份游戏的全效工作室甚至没能活到《光环战争》的正式发售——全效工作室正式解散是在 2009 年 1 月 29 日,而《光环战争》直到同年 2 月 26 日才上架开卖。更讽刺的还在于,《光环战争》的总销量突破了 100 万份,作为一款主机 RTS,该记录至今仍无后继者能够超越。

当然,尽管全效工作室的成员星流云散,但他们至今仍活跃在游戏业界,比如一家由全效工作室昔日元老所创建的游戏工作室 Robot Entertainment 曾协助微软负责了《光环战争》的后期维护以及《帝国时代 OL》的部分开发工作。于 2011 年,Robot Entertainment 推出了畅销作品《兽人必须死》,并因该作而被中国游戏巨头腾讯相中,腾讯于 2015 年收购了 Robot Entertainment 的部分股份并获得了《兽人必须死》在中国独家代理权。

传说中的《帝国时代 4》和《帝国时代 5》,聚焦二战和未来战争

另一方面,微软也不乐意就让《帝国时代》系列这块金字招牌彻底被历史埋没,而是想法设法地开发其的剩余价值。在 2013 年,微软授权《帝国时代 3:酋长》的开发者 Hidden Path Entertainment 推出了《帝国时代 2》的高清复刻版,并为其相继推出了两款 DLC,皆大获好评。当然,不只是《帝国时代 2》,随后微软还推出了《神话时代》的高清复刻版,对应一个资料片《龙王传说》,该资料片让玩家能在游戏里选择华夏民族,并借助伏羲、女娲等中国神明的力量征服世界。

到了 2016 年,微软创始人比尔 · 盖茨通过 Reddit 实名同网友在线展开互动时,有网友特意问了盖茨有关《帝国时代》系列是否还会有新续作,结果盖茨颇幽默地回应称:" 我会过问此事,你想要多少款《帝国时代》作品?"

或许首富是真的兑现了他的诺言——次年,也就是 2017 年,微软开始就《帝国时代》系列展开了诸多大动作:E3 2017 上微软曝光了《帝国时代》的复刻版,而 2017 科隆游戏展上微软又震撼曝光了《帝国时代 4》,该作由推出了《英雄连》、《家园》以及《战锤 40K:战争黎明》系列的 Relic 负责操刀打造,与此同时,微软还高调宣布《帝国时代 2》、《帝国时代 3》也将会对应官方的重制。

于是问题来了:你会给《帝国时代》系列再来一发么?

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