帮宁工作室 09-13
7年了,Apple Car还躺在地平线上
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Titan 项目负责人离开,对苹果意味着什么

编译 | 杨玉科

编辑   |   Jane

出品 |   帮宁工作室(gbngzs)

Apple Car 项目负责人道格 · 菲尔德(Doug Field)弃苹果公司而去。

2021 年 9 月 7 日,福特汽车发布消息称,已聘请菲尔德领导公司新兴技术工作,作为全新 " 福特 +" 转型计划的重点。消息传出几分钟后,总部位于库比蒂诺的苹果公司立即组织召开一次全体会议。

菲尔德对外解释道,选择福特汽车的原因是,他想尝试改变现状。菲尔德是 Titan 项目成立以来第 4 位离开的项目负责人,也是该项目长长辞职名单中的最新一位。

仅在过去几个月,Titan 团队就已流失 3 位高管。媒体据此纷纷猜测,苹果公司可能放弃 Apple Car 项目。公司员工们亦非常紧张。

据两名在场人士透露,在半小时的紧急会议中,苹果公司高管表示将进行重组,但不会裁员。9 月 9 日,彭博社报道,负责苹果手表和健康项目的凯文 · 林奇(Kevin Lynch)将接管 Titan 项目。

这些情况说明,Apple Car 还在路上。

库克的野心

特斯拉创始董事、Zoox 前董事会成员劳里 · 尤勒(Laurie Yoler)认为,尽管出现了动荡不安的局面,但现在叫停苹果公司长达 7 年的汽车制造计划还为时过早。" 就我所了解的情况,过去几个月来,不断有人加入到这个项目,大概有十几人,他们来自 Waymo、Zoox 和空客等公司,都是资深人士。" 她说。

多年过去,苹果公司似乎离汽车面世还差得很远。从始至终,苹果公司就没有承认过 Titan 项目的存在,尽管在监管要求下,这家科技公司不得不提交报告,说明测试车辆在加州行驶情况。

Titan 项目原型车通常是白色的雷克萨斯,其测试车的车顶上一般有一排传感器。这些车的出行频率不低,足以让摄影师 Jean Bai 坐在库比蒂诺的苹果工厂外抓拍它们。

苹果汽车去年行驶的 1.9 万英里自动驾驶里程,与 Waymo 在加州的汽车项目所完成的 63 万英里里程相比,简直是九牛一毛。而且这个数字还在减少——这一数字仅为 2018 年的四分之一。

Waymo 表示,测试期间,在人类驾驶员监督下,Waymo 车辆平均行驶约 3 万英里,相比之下,苹果项目车辆行驶了 145 英里。

2015 年,在《华尔街日报》的一次活动上,苹果公司首席执行官蒂姆 · 库克(Tim Cook)表述了对苹果汽车的乐观态度,认为人们在苹果汽车中可以感受到 iPhone 一样的体验。" 可以让你在车外和车内的生活无缝衔接。" 他说。

当时的环境是,智能手机市场看起来已经饱和,利润也在下降,而苹果公司需要一个新产品。但事实证明,库克的野心有些脱离现实。

苹果公司并非唯一一家好高骛远的玩家。谷歌创始人拉里 · 佩奇(Larry Page)曾表示,机器人出租车规模将 " 比谷歌更强大 "。2016 年,特斯拉创始人埃隆 · 马斯克(Elon Musk)称,自动驾驶汽车基本上是一个已解决的问题,同时预测," 达到完全自动驾驶……用不了两年。"

到 2017 年,Facebook 运营总监谢丽尔 · 桑德伯格(Sheryl Sandberg)在一次德国车展上的开场白让人臣服:" 我带来了非常好的消息,我们是硅谷唯一一家不制造汽车的公司。" 她说。

显然,他们对自动驾驶的信心有些过于爆棚。这些科技公司的老板们,花费数十亿美元投入到自动驾驶中,迄今还没有接近收回成本。其中一些更是遭遇了明显的失败——优步和 Lyft 都在过去一年抛弃了自己的自动驾驶项目。

数字激光雷达集团 Ouster 首席执行官安格斯 · 帕卡拉(Angus Pacala)认为,2010 年,当科技公司一窝蜂地扑向机器人出租车项目时,他们的狂妄自大简直难以轧制。他们说,我们要像诺基亚和黑莓那样横扫汽车行业。现在看来,这简直有些天方夜谭。

这场革命变得越来越遥远。而此时的苹果公司,在市场上的优势也很难辨别。

苹果造车优势尚不清晰

伯恩斯坦(Bernstein)分析师阿恩特 · 埃林霍斯特(Arndt Ellinghorst)表示:" 恕我直言,我看不出苹果公司的技术优势在哪里。现在,全世界都在追求自动驾驶,在这个赚钱极其困难的市场中,没有优势实在不是一个好兆头。"

话虽如此,但不可否认,苹果公司拥有供应链方面的专长,拥有良好的品牌形象,并且拥有可以说是世界上将硬件、软件和服务结合在一起的最重要的能力。尽管如此,从产品组合来看,其不大可能在电池性能方面超过特斯拉,或者在内饰设计或大规模生产方面超过奔驰和宝马。

最近的专利授权信息表明,苹果团队正在研究驾驶员体验的各个方面,而不仅仅局限于汽车本身。

仅上个月,苹果公司就获得一系列专利——包括外部照明技术,该技术能够显示文本、速度和光线警告。比如安全系统专利,包括从车顶和乘客的安全带展开的安全气囊。再比如前卫的车内照明系统专利,可引导乘客在黑暗中给 iPhone 充电或放下咖啡。

2021 年 8 月,这家公司获得的其他专利还包括用于自动驾驶、悬挂系统和交通提示的视觉传感器。

汽车行业资深人士、专注于远程驾驶的初创公司 Designated Driver,其首席执行官曼努埃拉 · 帕帕佐波尔(Manuela Papadopol)认为,所有迹象表明,苹果公司正将目标从整车转向数字驾驶舱,重新定义乘客体验元素。

" 苹果公司绝不是在制造一辆整车。" 她说," 但不要误解我的意思,我认为苹果公司在汽车领域潜力无限,但不是在制造整车方面,而是在内部空间,他们可以将增强现实和虚拟现实投射到窗户上,这就是机会所在。"

一些离开 Titan 项目的工程师透露,苹果公司实际上还没有选定一条明确的前进道路。对 iPhone 制造商入侵汽车行业,现有汽车制造商很少表现出畏惧之情。

风险投资集团 Playground Global 运营合伙人、通用汽车自动驾驶部门 Cruise 前工程师萨沙 · 奥斯托伊克(Sasha Ostojic)说:" 我真的觉得,(汽车)行业没有人害怕苹果公司。"

" 当我在 Cruise 负责工程时,我曾问过一群来自苹果公司特殊产品组的人,其中就包括 Titan 项目,他们中大多数人都已经不抱希望。他们说,是的,大多数研究没有方向,我们真的不知道它将走向何方,我们宁愿做一个更现实的项目。" 奥斯托伊克补充道。

林奇接棒

苹果公司任命软件高管之一林奇负责其刚起步的自动驾驶汽车项目。

林奇曾在 Adobe 公司任职,于 2013 年加入苹果公司。今年早些时候,他接手处理底层软件团队,首次涉足 Titan 项目。一位不愿透露姓名的人士称,现在林奇负责整个团队,其中包括硬件工程和自动驾驶汽车传感器工作。

这一变化标志着 Titan 项目动荡史上的最新变动。自从苹果公司在 2014 年左右开始研发自动驾驶汽车以来,该项目的一切活动都是秘密进行。

在苹果公司,林奇以技术副总裁身份闻名,他开发了 watchOS 软件。此外,他还负责健康相关软件开发,包括 iphone 健康 APP 和调研 APP。目前,他仍在为苹果智能手表和健康软件做贡献,但最近几个月,他在这些产品开发上已经不那么专注。

目前尚不清楚,如果 Titan 项目进展到足以让苹果公司,有信心推出自动驾驶汽车的程度,该公司是否会物色另一位领导人?而菲尔德的离开,凸显出这样一个事实——苹果汽车不会在不久的将来出现。Apple Car 的研发工作仍处于早期阶段,苹果公司内部人员预计,这款产品在多年之内都不会发布。

菲尔德于 2018 年接手 Titan 项目,于 2021 年 9 月 7 日离职。苹果公司发言人拒绝对林奇的任命发表任何评论。选择林奇领导汽车项目表明,该公司的重点仍是基础软件和自动驾驶技术,而不是汽车的物理制造过程。几十年来,林奇一直担任软件高管,而不是负责硬件团队,他也从未在汽车公司工作过。

这与苹果公司之前任命的高管形成鲜明对比。苹果汽车项目第一位负责人是史蒂夫 · 扎德斯基(Steve Zadesky),其职业生涯早期曾是一名福特汽车工程师。而菲尔德接手苹果项目前,曾是特斯拉高管。

不过,确实有一部分来自汽车行业的高管在苹果公司特别项目组中,包括负责汽车内饰、驱动系统和自动驾驶软件的前特斯拉高管。今年早些时候,苹果公司聘请了乌尔里希 · 克兰兹(Ulrich Kranz)——曾在宝马集团领导电动汽车研发工作,并联合创立了自动驾驶汽车初创公司 Canoo。

除菲尔德外,该公司还失去了其他几位经理。菲尔德在福特汽车担任首席先进技术和嵌入式系统官,直接向总裁兼首席执行官吉姆 · 法利(Jim Farley)汇报。

对福特汽车来说,这是一次意外之举。在法利领导下,福特汽车成功说服投资者,它能够在电动汽车和技术方面与特斯拉等公司竞争。自法利 2020 年 10 月上任以来,福特汽车股价几乎翻了一番。

硬币的另一面,失去菲尔德,对苹果公司是一个打击。其汽车项目自 2014 年左右开始成型,已经历过几次战略和领导层变动。

通过销售智能手机、平板电脑、个人电脑和相关服务,苹果公司已经成为世界市值最高的科技公司,接近 2.6 万亿美元。今年早些时候,对其汽车项目的猜测也很活跃。

2021 年 1 月,知情人士称,参与苹果公司汽车项目的一些工程师认为,该公司可能会在五到七年内推出一款新产品。据彭博社 3 月报道,苹果公司与包括现代汽车在内的一些主要汽车制造商的谈判已停滞。

(本文部分内容综合 Automotive News、Financial Times、Bloomberg 报道,部分图片来自网络)

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